Nad ranem 26 maja, o godz. 1:38 polskiego czasu, na Marsie wylądował lądownik Phoenix, którego zadaniem będzie dokładne zbadanie lodu arktycznego w okolicy bieguna północnego, w którym mogą znajdować się ślady życia. Misja sondy Phoenix może więc przynieść przełom w dalszych badaniach Czerwonej Planety i odpowiedź na pytanie, czy życie mogło rozwinąć się tylko na Ziemi.

Image
Logo misji Phoenix. Źródło: NASA
Misja Phoenix została przygotowana przez NASA przy współpracy z Kanadyjską Agencją Kosmiczną, University of Arizona, Jet Propulsion Laboratory oraz firmą Lockheed Martin. Nazwa lądownika została wybrana nie przypadkowo. Phoenix ma bowiem, niczym mityczne stworzenie, powtórzyć nieudane misje Mars Polar Lander z 1999 oraz Mars Surveyor Lander z 2001 roku, z których pierwsza zakończyła się rozbiciem lądownika, a druga została anulowana z powodu cięć budżetowych w NASA.

Phoenix rozpoczął swoją podróż na Marsa 4 sierpnia zeszłego roku i po niecałych 10 miesiącach szczęśliwie wylądował na olbrzymiej równinie podbiegunowej, zwanej Vastitas Borealis. Miejsce to charakteryzuje się największą koncentracją podpowierzchniowego lodu wodnego, w którym mogą istnieć zamrożone ślady życia. Dzięki licznym instrumentom pomiarowym, Phoenix zbada wodę spróbuje określić cykle klimatyczne oraz znaleźć odpowiedź czy istniała tam możliwość istnienia przez jakiś okres warunków sprzyjających życiu mikrobiologicznemu.

Phoenix to pierwsza z cyklu tzw. tanich misji marsjańskich w ramach projektu Mars Scout, który zakłada wysyłanie na Czerwoną Planetę niskobudżetowych sond badawczych. Całkowity koszt misji Phoenix zamknął się kwotą 420 milionów dolarów, co nie jest dużym kosztem w porównaniu do poprzednich lotów na Czerwoną Planetę. Kolejne loty programu Mars Scout planowane są na lata 2013 oraz 2018.

Istotną cechą programu Mars Scout jest także coraz większe zaangażowanie sektora prywatnego w badania Czerwonej Planety, który w finansowaniu badań kosmicznych upatruje doskonałą okazję do pozyskania nowoczesnych technologii. Pojazdy marsjańskie powstają również nad Wisłą, czego dowodem jest budowany na Politechnice Warszawskiej robot AMPB Skarabeusz, który został zgłoszony do międzynarodowego konkursu marsjańskich łazików. W chwili obecnej trwają poszukiwania sponsorów projektu.

Dane techniczne lądownika Phoenix:

Masa:
- 664 kg przy starcie
- 410 kg lądownik, w tym 59 kg instrumenty naukowe

Instrumenty naukowe:
- Surface Stereo Imager (SSI) – kamera stereoskopowa na 2-metrowym maszcie, wykonuje zdjęcia o rozdzielczości 1024x1024
- Robotic Arm (RA) – wysięgnik, wyspecjalizowany do kopania rowów, wygarniania próbek gleby i lodu oraz przenoszenia ich do przyrządów TEGA i MECA
- Robot Arm Camera (RAC) – aparat umieszczony na ramieniu koparki
- Microscopy, Electrochemistry and Conductivity Analyzer (MECA) – analizator fizyko-chemicznych własności gruntu
- Thermal Evolved Gas Analyzer (TEGA) – analizator gazów uwalniających się z podgrzewanych próbek gruntu, podobny do umieszczonego na pokładzie utraconego Mars Polar Lander
- Metorological Station (MET) – zestaw przyrządów meteorologicznych w tym Light Detection And Ranging (LIDAR), skonstruowany przez Kanadyjską Agencję Kosmiczną.

Galeria zdjęć: http://phoenix.lpl.arizona.edu/imageCategories.php

Wideo i animacje: http://phoenix.lpl.arizona.edu/videos.php

Przygotował: Łukasz Wilczyński/Planet PR/MSP