W związku z pomyślnym rozpoczęciem misji MSL, publikujemy tłumaczenie znacznej części informacji o tej misji, dostępnych na stronie NASA, poświęconej MSL (treści z zakładki "Mission").

Tłumaczenie: Katarzyna Kaszorek
Opracowanie: Joanna Jodłowska

Ogólny opis misji

Jest to część długoterminowego programu badania Czerwonej Planety – Mars Exploration Program – prowadzonego przez NASA. Łazik Mars Science Laboratory pomoże ustalić, czy Mars kiedykolwiek był, lub nadal jest, środowiskiem sprzyjającym rozwojowi mikroorganizmów. Innymi słowy, celem misji jest ustalenie potencjału planety do podtrzymania życia.

Łazik Mars Science Laboratory jest większy oraz może pokonywać dłuższe dystanse niż łaziki Sprit i Opportunity, należące do program Mars Exploration Rovers, które rozpoczęły badania Marsa na początku 2004 roku.

Data startu: 26 XI 2011

Miejsce startu: Stacja Sił Powietrznych Cape Canaveral na Florydzie

Oczekiwany przylot na Marsa: VIII 2012

Celem misji Mars Science Laboratory będzie określenie potencjału Marsa do podtrzymania życia. Łazik zostanie wyposażony w najbardziej zaawansowaną technologicznie aparaturę naukową, jaką kiedykolwiek wysłano na powierzchnię tej planety. Zbada on dziesiątki próbek pobranych z gleby i skał: w ich kształcie, strukturze i składzie chemicznym został „zapisany” klimat planety oraz jej budowa geologiczna. Pokładowe laboratorium łazika przebada skały i gleby oraz przeanalizuje właściwości geologiczne okolicy w celu wykrycia pierwiastków biogennych (m.in. form węgla) oraz ustali, jak wyglądało środowisko marsjańskie w przeszłości.

Mars Science Laboratory wykorzysta liczne nowe rozwiązania technologiczne, zwłaszcza do lądowania. Statek kosmiczny opadnie na spadochronie, po czym na kilka sekund przed wylądowaniem opuści łazika na powierzchnię używając lin – będzie to przypominało działanie zawieszonego w powietrzu dźwigu. Kiedy łazik znajdzie się na powierzchni, będzie mógł pokonywać przeszkody do wysokości 75 centymetrów oraz poruszać się z prędkością do 90 m/h. Średnia prędkość łazika, po uwzględnieniu poziomu energii, poślizgu, stromości terenu, widoczności oraz innych czynników, wynosić będzie około 30 m/h.

Łazik zasilany będzie przez radioizotopowy generator termoelektryczny: energia elektryczna wytwarzana będzie z ciepła powstającego podczas promieniotwórczego rozpadu plutonu. Takie źródło zasilania zapewni misji nie tylko żywotność na powierzchni Marsa równą co najmniej jednemu rokowi marsjańskiemu (687 dni ziemskich), lecz także większą łatwość poruszania się i elastyczność. Pozwoli też na zabranie większego laboratorium, zwiększy ładunek badawczy oraz da możliwość zbadania zdecydowanie większego obszaru niż podczas poprzednich misji na Marsa.

Dotarcie Mars Science Laboratory na Marsa, w 2012 roku, będzie wstępem do kolejnej dekady badań. Misja będzie miała ogromne znaczenie dla badań powierzchniowych i eksploracji planety, ponieważ wykaże:

  • że możliwe jest wysłanie bardzo dużego i ciężkiego łazika na powierzchnię Marsa (wiedza zdobyta w ramach misji MSL może zostać potem wykorzystana do przeprowadzenia misji Mars Sample Return, której celem będzie zebranie próbek skał i gleb oraz wysłanie ich na Ziemię do analizy laboratoryjnej),
  • że możliwe jest bardziej precyzyjne lądowanie, w określonym wcześniej obszarze o średnicy 20 km,
  • że możliwe jest poruszanie się po większym obszarze Czerwonej Planety (5-20 km), a zatem zebranie większej ilości zróżnicowanych próbek i przeprowadzenie różnorodniejszych badań.